NASA露西号探测器新增一个小行星目标 直径仅700米

美国宇航局的"露西"号航天器将在其40亿英里的旅程中增加一次小行星相遇。2023年11月1日,露西号将近距离观察一颗主带小行星,并借此对航天器的创新小行星追踪导航系统进行工程测试。

NASA露西号探测器新增一个小行星目标 直径仅700米

露西号任务已经在打破纪录,它计划在其12年的木星特洛伊小行星之旅中访问9颗小行星,这些小行星在与木星相同的距离上围绕太阳运行。最初,Lucy计划在2025年之前不会对任何小行星进行近距离观察,届时它将飞过主带小行星(52246)Donaldjohanson。然而运气不错,"露西"团队在主带内侧发现了一颗尚未命名的小行星,命名为(152830)1999 VD57,作为"露西"航天器潜在的新的有用目标。

法国尼斯天文台的Lucy合作者Raphael Marschall说:"主小行星带中有数百万颗小行星,他将小行星1999 VD57确定为Lucy特别感兴趣的物体。我选择了50万个具有明确轨道的小行星,看看Lucy是否可能走得足够近,即使从远处看也能看清楚其中的任何一个。这颗小行星真的很突出。按照最初的设计,"露西"号的轨道将把它带到距离这颗小行星4万英里的范围内,比下一个最近的小行星至少近三倍"。

NASA露西号探测器新增一个小行星目标 直径仅700米

当美国宇航局露西号航天器在2023年秋季穿越主要小行星带的内部边缘时,该航天器将飞过尚未命名的小型小行星(152830)1999 VD57。这张图显示了太阳系的俯视图,显示了航天器在11月1日相遇前不久的轨迹。资料来源:美国宇航局戈达德太空飞行中心

露西团队意识到,通过增加一个小的机动装置,航天器将能够更近距离地观察这个小行星。因此,在1月24日,该团队正式将其加入到露西的行程中,作为对航天器开创性的终端跟踪系统的工程测试。这个新系统解决了飞越任务的一个长期问题:在航天器接近小行星的过程中,相当难以确定航天器离小行星到底有多远,以及相机到底应该对准哪个方向。

西南研究院科罗拉多州博尔德办事处的"露西"号首席研究员哈尔-列维森说:"过去,大多数飞越任务通过拍摄小行星可能所在区域的大量图像来解释这种不确定性,这意味着效率很低,而且有很多空白的图像。露西将是第一个采用这种创新和复杂系统的飞越任务,在遭遇小行星的过程中自动跟踪。这个新颖的系统将使团队能够拍摄更多的目标图像。"

事实证明,1999 VD57提供了一个极好的机会来验证这个从未飞行过的程序。这次相遇的几何形状,特别是航天器接近小行星相对于太阳的角度,与任务计划中的特洛伊小行星相遇非常相似。这使得团队能够在类似的条件下,在航天器的主要科学目标之前,提前进行一次彩排。

这颗小行星先前没有被确定为目标,因为它非常小。事实上,1999 VD57,估计只有0.4英里(700米)大小,将是航天器访问过的最小的主带小行星。它的大小与美国宇航局最近的OSIRIS-REx和DART任务所访问的近地小行星相比,与以前访问的主带小行星更为相似。

露西团队将从2023年5月初开始进行一系列的机动操作,将航天器置于离这颗小行星约280英里(450公里)的轨道上。

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